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Collaboration franco-canadienne

Test du synthé virtuel Imagine d'Expressive E

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Expressive E Imagine
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Expressive E Imagine

Imagine est le fruit d’une collaboration entre le studio montréalais Applied Acoustics Systems et les Français de chez Expressive E. L’un est spécialiste de la modélisation physique et l’autre est une des entreprises les plus innovantes dans le monde de l’expressivité musicale. Que vaut leur dernier bébé ?

Cette collaboration semble évidente, car la beauté de la modélisation physique ne saurait être complètement exploitée sans un contrôleur expressif. Nous avons donc, en complément de ce test, demandé a Expressive E de nous prêter un de leur contrôleur Touché. C’est donc bien équipé que je télécharge Imagine, que j’installe Lié (le logiciel permettant d’utiliser le Touché) et que je passe deux heures sans m’en rendre compte à jouer avec quelques-uns des 400 presets tout en me familiarisant avec ce contrôleur.

Un monde de sonorités acoustiques

La modélisation physique est une technique de synthèse sonore qui vise à reproduire les qualités acoustiques d’objets physiques en utilisant des modèles mathématiques complexes plutôt que des formes d’ondes basiques que l’on viendrait filtrer. Tout instrument acoustique contient deux caractéristiques principales, un excitateur (pensez au marteau d’un piano) et un objet acoustique (les cordes du piano qui résonnent sur la table d’harmonie). Au programme, on a donc accès à une cinquantaine d’oscillateurs aux noms évocateurs tels que Celesta Drum, Pizzicatube, Membranobell, Clavistring ou encore Meditative Gong. Ces oscillateurs sont classés en trois catégories distinctes liées à l’excitateur : Mallet (maillet), Noise (bruit) et Sequence. Ensuite on choisit le type d’objet acoustique que l’on veut exciter parmi dix paires d’objets incluant des cordes, des peaux de tambour, des barres de métallophone ou encore des tubes. Et comme si ça ne suffisait pas, chaque preset peut contenir deux oscillateurs. De quoi explorer une infinité de timbres et de couleurs, des paysages sonores évolutifs ou une seule pression sur une touche de votre clavier suffit à vous transporter dans un japon dystopique. Exercez une légère poussée sur la surface du Touché et ces cordes pincées prendront vie et profondeur. C’est un nouveau monde sonore qui s’ouvre à vous. D’ailleurs, le Touché ajoute beaucoup d’expressivité à ce synthé, mais il n’est pas essentiel, car les presets contiennent tous des macros que vous pouvez assigner à un contrôleur midi classique. Ceci étant dit, je commence à sérieusement me poser la question d’acquérir un contrôleur MPE, car de plus en plus de synthés sont compatibles avec ce protocole et on a quand même l’impression de ne pas exploiter leur potentiel au maximum avec un simple clavier midi. Tout ça pour dire que j’ai hâte de tester l’Osmose d’Expressive E, mais ce n’est pas le sujet, explorons donc ces oscillateurs en détail.

Une interface simplifiée pour des sons complexes

Il apparait évidant que le but d’Imagine est de vous permettre d’accéder à des sonorités acoustiques complexes sans que vous ayez besoin de comprendre comment elles sont générées. La modélisation physique est un processus relativement obscur pour le commun des mortels impliquant physique et mathématique et je ne connais pas beaucoup de musiciens qui ont envie de sortir leur calculette lorsqu’ils veulent créer une nouvelle compo. En effet, les 50 oscillateurs évoqués plus haut ne contiennent rarement plus de cinq paramètres qui vous permettront de modifier votre son de manière subtile ou drastique. C’est grâce à des noms de paramètres tels que Shine, Color, Mallet, Impact ou Resonance que vous comprendrez rapidement comment fonctionnent ces générateurs sonores. Les autres paramètres disponibles sont communs à tous les oscillateurs, il s’agit de réglages de base tels que le volume, l’accordage, le temps de relâchement du son ou la panoramique.

Maillet ou Mailloche ?

Interface Mode Maillet a gauche et Noise a droiteLes deux mon capitaine. Et oui, si on s’intéresse de plus près aux différents instruments que l’on joue avec des maillets, la qualité acoustique de la baguette est tout aussi importante que le type d’objet qui va être frappé. Associons par exemple le maillet avec l’objet nommé skin+string qui comme son nom l’indique est une association entre une peau de tambour et des cordes. Dans cette configuration, 4 paramètres s’offrent à nous. Deux paramètres liés au matériau et deux paramètres liés à l’impact. Pour ce qui est du matériau, le paramètre « shine » est une sorte de filtre passe-bas qui va permettre de laisser passer plus ou moins de fréquences hautes et le paramètre « mute » permet de régler la résonance dans le temps de votre instrument. Pour ce qui est de l’impact, les deux paramètres sont liés à la position du maillet au moment de l’impact et au type de baguette utilisé, de la mailloche délicate en feutre au maillet plus agressif et jusqu’au balai à cymbale. Quatre paramètres, ça peut paraître peu, mais en réalité cela offre une large palette de sons des plus percussifs aux plus diffus. Maintenant que vous avez fait vos réglages, vous pouvez changer l’instrument excité et découvrir ses différentes caractéristiques. C’est une expérience agréable, car ces sons ont tous un caractère profondément humain et vous vous surprendrez à marteler votre clavier comme si vous étiez un enfant à qui on vient d’offrir un xylophone.

Du bruit dans l’air

Plutôt que d’exciter un objet en le percutant, on va ici utiliser du bruit pour déclencher sa résonance. Cette technique est plus difficile à concevoir que les maillets, mais les différents paramètres disponibles nous donnent quelques clés. Il y a ici trois grandes catégories de paramètres, les caractéristiques du bruit, un LFO pour moduler celles-ci et une enveloppe ADSR.

Pour ce qui est du bruit on a la possibilité de modifier sa couleur, sorte de filtre qui va donner plus ou moins de fréquences hautes au bruit, le second paramètre contrôle la résonance du son dans le temps et le dernier est un paramètre qui va permettre de créer une granulation du son qui le rendra plus ou moins diffus et qui est intrinsèquement lié au LFO. Le LFO justement va permettre de contrôler la granulation du son ce qui va venir créer du mouvement à notre son. Ce mouvement va dépendre de la forme d’onde que l’on choisit pour le LFO, une onde sinus va créer un mouvement doux tandis qu’une onde Sample & Hold va créer un mouvement plus abrupt et chaotique. À vous de choisir. Enfin, on remarquera que contrairement à l’interface dédiée au maillet, on peut avoir accès à une, basique, mais bien pratique, enveloppe ADSR qui va nous permettre de sculpter notre son un peu plus en détail.

Double séquenceur

Interface mode ArpegiateurLa dernière manière de créer du son disponible est dédiée à la mise en mouvement du son grâce à une paire d’arpégiateurs. Un paramètre permet de passer d’un arpégiateur à l’autre et deux macros sobrement intitulés « Timbre 1 » et « Timbre 2 » règlent le timbre et la couleur du son. Ces deux paramètres manquent, il faut bien l’admettre, d’un peu de transparence, mais on comprend rapidement leur fonction lorsqu’on les fait bouger. Un autre paramètre permet d’apporter une dimension aléatoire au timbre de manière à rendre vos séquences plus dynamiques et moins robotiques. Pour chaque arpégiateur, vous pouvez régler le nombre de pas, activer ou désactiver les pas, étendre votre séquence sur trois octaves maximum ou encore régler l’ordre de jeu des notes. Il est parfois peu créatif de régler un séquenceur pas à pas et Expressive E l’a bien compris. C’est pourquoi vous pouvez choisir parmi des centaines de séquences préprogrammées et classées par type de séquences dans un sous-menu. On note que la possibilité de séquencer des accords est bienvenue.

Modulation et effets

Interface mode EffetsSi vous voulez moduler les paramètres de votre choix, vous avez à votre disposition quatre macros auxquels vous pouvez assigner une enveloppe MSEG, sorte d’hybride entre enveloppe et LFO synchronisable à l’horloge MIDI. Ce type d’enveloppe multiétape est configurable à votre guise tant sur sa durée, sur sa vitesse que sur le type de forme d’onde. Vous avez le choix parmi de nombreuses séquences préenregistrées et vous pouvez sauvegarder vos séquences pour les charger sur d’autres presets.

Cette fonction apporte de puissantes possibilités de modulation, mais on aurait peut-être aimé avoir une deuxième enveloppe MSEG ou un simple LFO pour pouvoir moduler d’autres paramètres différemment. Ceci dit on peut déjà faire beaucoup de choses avec cette source de modulation !

Passons maintenant aux effets. Vous avez à votre disposition une section contenant un vibrato et un fréquence shifter qui vous permettent, avec des paramètres simples, mais efficaces, d’apporter du mouvement à votre son et de décaler les fréquences sur plus ou moins cinq demi-tons. Votre signal passe en suite dans un Delay stéréo qui contient son propre LFO pour faire bouger le temps du retard et obtenir une sorte d’effet de chorus dans la boucle de Delay. J’adore ! Votre signal passe enfin dans une jolie émulation de réverbe à plaque avec tous les paramètres attendus ainsi que la possibilité de régler la largeur stéréo de la réverbe. Enfin votre signal a le droit à un simple égalisateur à inclinaison avec un réglage pour la fréquence et un autre pour l’inclinaison. Pour finir, vous pouvez engager un petit compresseur/limiteur avec trois réglages simples, de quoi affiner le timbre et la dynamique de votre patch. Il vous est possible de désactiver complètement l’EQ et le compresseur.

Expressivit-É

On sent bien que dans ce synthé, l’expressivité est prise en compte à toutes les étapes du chemin du signal. Après tout c’est ce qui fait la renommée de la jeune entreprise française et sur ce coup-là on peut dire que la modélisation physique se prête extrêmement bien à l’exercice. On a vraiment l’impression de manipuler le son dans plusieurs dimensions et c’est une expérience très gratifiante.

Pour chaque algorithme ou instrument que vous choisissez, il y a un paramètre intitulé « expr » qui permet une première manipulation expressive du son qui est dépendante de l’algorithme choisi. Vous n’aurez donc pas le même résultat si vous prenez un instrument de la catégorie maillet ou une séquence. Ceci dit, il semble que l’ajout de bruit ainsi qu’une légère augmentation de la dynamique du son soient des constantes pour chaque instrument.

Il y a une autre section d’effet dont je n’ai pas parlé plus haut. Cette section s’appelle « expressive FX » et elle est liée à l’utilisation d’un contrôleur expressif tel que le Touché ou autre contrôleur multidimensionnel. Cette section vous permet d’ajouter facilement des effets bien adaptés à l’expressivité tels que des filtres résonnants, des distorsions, des chorus ou des phasers.

Ceci dit l’expressivité ne se limite pas à des paramètres dédiés. En effet, vous pouvez, grâce à la fonction « MIDI Learn », contrôler n’importe lequel des paramètres du synthé en MIDI. Libre à vous donc d’assigner un potard de votre clavier midi, l’aftertouch ou bien les multiples dimensions du Touché à la profondeur de la réverbe, au timbre de votre instrument ou encore à la vitesse de l’enveloppe MSEG. Tout cela promet des heures d’exploration sonores qui testeront votre imagination et votre créativité.

Imagine_1_Nylon Dream
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  • Imagine_1_Nylon Dream00:31
  • Imagine_2_JungleBeat00:17
  • Imagine_3_OrganGroove00:19
  • Imagine_4_Immersion00:44
  • Imagine_5_BellAdventure00:28
  • Imagine_6_AutorouteA700:36
  • Imagine_7_SaleAmbiance00:29
  • Imagine_8_OuterspaceFunk00:19
  • Imagine_9_Granularity00:44
  • Imagine_10_SpookyArp00:38

Conclusion

Si de prime abord, ce synthé peut paraître un peu intimidant, il est en réalité simple à prendre en main. D’ailleurs si vous n’êtes pas du genre à créer un son de toute pièce, les 400 presets disponibles à l’achat vous permettront de vous perdre dans cet univers sonore très particulier qu’est la synthèse par modélisation physique. Je dois dire que c’est rafraichissant de jouer d’un synthé qui n’est pas une énième émulation d’un analogique avec ses ondes basiques et son filtre passe-bas. Ici, il faut accepter d’apprendre des choses, d’explorer, de passer du temps, mais une fois qu’on a compris la logique, les possibilités semblent réellement infinies. Et même infinies fois deux, car ce n’est pas un, mais bien deux moteurs de synthèse que vous pouvez jouer en même temps et placer librement dans le champ stéréo. On notera qu’il ne semble pas y avoir de possibilité de faire un split des deux sons sur le clavier pour pouvoir jouer une basse percussion d’un côté et un pad de l’autre par exemple. C’est probablement le synthé à modélisation physique le plus expressif et facile à comprendre que j’ai eu l’occasion de tester et il est vrai que le fait d’avoir un contrôleur Touché à portée de main ajoute une dimension supplémentaire à l’expérience. Imagine est un compagnon qui peut rapidement s’avérer indispensable dans un arsenal électronique où la compétition entre producteurs modernes ne se joue plus que sur la qualité des compositions, mais également sur le choix des sons.

9/10
Points forts
  • Un univers sonore nouveau
  • Un accès facile à une synthèse complexe
  • Un très large choix de presets
  • Un très large choix d’instruments de base
  • Conçu pour l’expressivité
Points faibles
  • Pourrait bénéficier d’un LFO Global
  • Pas de split en MIDI

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