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Apogee dans son élément
8/10
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Lors du dernier AES de Los Angeles, les Californiens d’Apogee ont annoncé la sortie d’une nouvelle gamme d’interfaces audio Thunderbolt dont la promesse est d’offrir des performances audio équivalentes à l’Ensemble pour un prix bien moindre en simplifiant au maximum la partie matérielle. L’idée de base est bonne, d’autant plus que la marque américaine a l’air, une fois n’est pas coutume, de s’être appliquée sur la partie logicielle afin de contrebalancer le côté rustique du rack. Voyons ce que ça donne !

Afin de bien cerner cette nouvelle gamme, parlons argent. L’En­semble (testée il y a deux ans ici même), dotée de 8 préam­plis micro et d’une connec­tique Thun­der­bolt est vendue 2 700 € en maga­sin. L’Ele­ment 88 que nous avons aujour­d’hui entre les mains possède, elle aussi, 8 préam­plis micro et un connec­teur Thun­der­bolt, mais coûte envi­ron 1 600 €. Si nos calculs sont bons, il y a donc envi­ron 1 100 € de diffé­rence entre les deux modèles, ce qui est loin d’être une paille. Si la marque dit vrai concer­nant les perfor­mances audio (nous le véri­fie­rons tout à l’heure), l’Ele­ment 88 ressemble à l’af­faire du siècle. Sauf que Sylvain Mirouf ne travaille pas encore chez Apogee, et que pour arri­ver à ce résul­tat comp­table, les Améri­cains n’ont pas sorti leur baguette magique, mais ont fait des choix, parfois dras­tiques, mais souvent astu­cieux et dans l’air du temps.

L’Ele­ment dans son Ensemble

Apogee Element 88 : Element88 1

Les premières diffé­rences entre l’Ele­ment et l’En­semble sont tout de suite visibles : exit l’écran et les contrôles en façade. Devant, diffi­cile de faire plus simple et sobre (même si le tout est très bien assem­blé et semble solide) : 8 entrées XLR (dont 4 combos XLR/Jack) et deux sorties casques. Point. Il n’y a donc plus de potards de volume, de contrô­leur rota­tif, de boutons, ou encore de VU-mètres. Derrière, c’est aussi beau­coup plus spar­tiate, avec deux paires de sorties analo­giques (respec­ti­ve­ment XLR et Jack TRS), deux E/S optiques ADAT/SMUX/SPDIF, une paire de connec­teurs BNC pour le Word Clock et le seul et unique connec­teur Thun­der­bolt. Autre choix impor­tant de la part du construc­teur : on ne pourra pas chai­ner l’Ele­ment avec un autre péri­phé­rique (disque dur, écran, ou encore une deuxième Element). C’est un peu dommage, surtout sur les Mac ayant peu de connec­teurs Thun­der­bolt : il faudra alors ache­ter un dock/station d’ac­cueil Thun­der­bolt si vous voulez bran­cher une petite tribu de péri­phé­riques…

Au rayon des absents par rapport à l’En­semble, on notera les inserts et les sorties ream­ping, ce qui semble être un bon choix, et les 6 sorties analo­giques supplé­men­taires, ce qui peut être plus domma­geable pour certains.

Concer­nant le manque de boutons et potards, Apogee a prévu le coup en propo­sant une télé­com­mande qui se branche en USB sur le Mac et dispo­sant de 11 boutons et un potard. 8 boutons sont program­mables et permettent d’ac­cé­der à une multi­tude de fonc­tions, et le quatuor composé de trois boutons et d’un enco­deur rota­tif permet de régler les niveaux des entrées et sorties.

Dans la pratique, la télé­com­mande s’en sort très bien, même si son prix demeure assez élevé : envi­ron 220 €. Apogee a néan­moins eu deux bonnes idées : la première est d’of­frir la bête avec l’Ele­ment jusqu’au 15 août et la deuxième est d’avoir déve­loppé une appli iOS gratuite pour iPhone et iPad qui permet d’ac­cé­der aux diffé­rents réglages de l’in­ter­face. Si vous ne dispo­sez pas de iBidule ou que vous ratez l’offre avec la télé­com­mande, il faudra gérer l’in­ter­face avec la nouvelle partie logi­cielle qui vient rempla­cer le (très) vieillis­sant Maes­tro des précé­dentes Apogee.

Comme une caméra et un micro-casque trai­naient sur notre bureau, nous en avons profité pour tour­ner une petite vidéo afin de vous montrer la télé­com­mande maté­rielle, la partie logi­cielle sous Mac OS et l’ap­pli iPad.

 

 

Bench­marks

Avec la mémoire tampon réglée au mini­mum (32 échan­tillons), nous avons obtenu une latence de 0,72 ms en entrée et 0,69 ms en sortie (en 96 kHz). Ce sont d’ex­cel­lents résul­tats, parmi les meilleurs. Vive le Thun­der­bolt !

Afin de tester l’in­ter­face, nous avons fait des bench­marks avec notre APx515 d’Au­dio Preci­sion, et nous allons pouvoir compa­rer les résul­tats à ceux obte­nus avec les inter­faces précé­dem­ment testées.

Voici les résul­tats avec les niveaux lignes, en 96 kHz :

Apogee Element 88 : Deviation Line ±0,085 dB

Pas de surprise ici, le résul­tat est quasi­ment iden­tique à celui obtenu avec l’Ensemble, ±0,085 dB. Cela reste un tout petit peu infé­rieur à la dévia­tion de la Fire­face 802 de RME (±0,063 dB), la RED 4Pre de Focus­rite (±0,055 dB), l’Apollo 8 d’UA (±0,019 dB), l’Orion Studio d’An­te­lope (±0,037 dB), la 1248 AVB de MOTU (±0,078 dB) et la Crim­son de SPL (±0,073 dB). Pour reprendre la phrase du test de l’En­semble « C’est un bon résul­tat, mais qui ne tranche pas avec la concur­rence. »

Apogee Element 88 : THD Line

Côté distor­sion, c’est aussi le même tonneau que l’En­semble, c’est-à-dire un très grand cru. Le THD Ratio reste quasi­ment tout le temps sous la barre des 0,001 %. Rien d’autre à dire, c’est l’un des meilleurs résul­tats que nous avons enre­gis­trés ici.

Avec un gain allant jusqu’à 75 dB, les préam­plis contrô­lés numé­rique­ment offrent une marge très confor­table aux utili­sa­teurs. Reste à voir leur perfor­mances audio.

Apogee Element 88 : Deviation Mic ±0,090 dB
Apogee Element 88 : THD Mic

Avec le gain réglé sur 34 dB, la dévia­tion et la distor­sion sont quasi­ment les mêmes que sur les entrées ligne (±0,090 dB et presque toujours moins de 0,001 %), on peut donc en conclure que les préam­plis sont très trans­pa­rents, à l’ins­tar de ceux équi­pant l’En­semble. Concer­nant le bruit de fond, l’Ele­ment fait partie des meilleures inter­faces, avec un rapport signal/bruit de 106 dB lorsque les préam­plis sont réglés sur 34 dB de gain. Pour rappel, la Focus­rite Red 4Pre a 104 dB de rapport signal/bruit dans ces mêmes condi­tions, l’An­te­lope Orion Studio 104 dB, la MOTU 1248 AVB 108 dB, l’Univer­sal Audio Apollo 8 108 dB, et la RME Fire­face 802 102 dB.

Il n’y a donc aucune surprise et Apogee a tenu parole : l’Ele­ment a exac­te­ment les mêmes perfor­mances audio que l’En­semble. On appré­cie tout parti­cu­liè­re­ment les préam­plis qui offrent une bonne puis­sance tout en étant trans­pa­rents et silen­cieux.

Conclu­sion

Le pari était osé : propo­ser une inter­face audio avec les mêmes perfor­mances que l’En­semble, mais 1100 € moins chère. Alors forcé­ment, Apogee a dû faire des choix, comme reti­rer les sorties ream­ping et les inserts, ce qui ne gênera pas trop les adeptes du tout « in the box ». De même, aucun contrôle ni retour visuel n’est dispo­nible en façade, mais on pourra s’en sortir en utili­sant, aux choix, le logi­ciel Element Control (qui est telle­ment mieux que le vieillis­sant Maes­tro), un iBidule (avec l’ap­pli gratuite) ou la très bonne (mais rela­ti­ve­ment chère, 220 €) télé­com­mande. Chacun trou­vera sa solu­tion préfé­rée, nous avons person­nel­le­ment un petit faible pour la télé­com­mande qui est en plus offerte jusqu’au 15 août… Le construc­teur s’en sort donc plutôt bien et souvent de manière astu­cieuse, comme pour l’ab­sence de micro talk­back inté­gré palliée par la possi­bi­lité d’uti­li­ser le micro de son Mac. Le seul vrai regret concerne la dispa­ri­tion d’un deuxième port Thun­der­bolt, et c’est d’au­tant plus dommage qu’il est possible d’uti­li­ser deux Element en cascade. Pour le reste, les promesses sont tenues et le pari est sans conteste réussi.

  • Apogee Element 88 : Element88 3
  • Apogee Element 88 : Element88 4
  • Apogee Element 88 : Element88 5
  • Apogee Element 88 : Element88 1
  • Apogee Element 88 : Element88 2
  • Apogee Element 88 : Deviation Line ±0,085 dB
  • Apogee Element 88 : THD Line
  • Apogee Element 88 : Deviation Mic ±0,090 dB
  • Apogee Element 88 : THD Mic

 

8/10
Points forts
  • Element Control, tellement mieux que Maestro
  • 8 préamplis, puissants, silencieux et transparents
  • De bons convertisseurs
  • Qualité de construction
  • Le prix
  • L’appli iOS
  • Très bonne latence
  • Stabilité
  • Du WC et des E/S numériques
  • Possibilité d’utiliser le micro du Mac pour le talkback
  • Deux sorties casques indépendantes
  • Le FX Send, pour avoir un traitement dans le casque avec très peu de latence
Points faibles
  • Aucun contrôle ni VU-mètre en façade
  • La remote est chère (220 €), en option, et presque incontournable
  • Mac et Thunderbolt only
  • Un seul port Thunderbolt
  • Pas de traitements internes
Auteur de l'article Red Led

Je suis rentré dans la musique par la rosace d'une guitare classique et depuis, j'essaie d'en sortir sans trop de conviction.


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Je suis rentré dans la musique par la rosace d'une guitare classique et depuis, j'essaie d'en sortir sans trop de conviction.

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