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Softube Heartbeat
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Test Softube Heartbeat

Synthé percussif ou boîte à rythmes virtuel de la marque Softube

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D’un battement à l’autre
6/10
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Connu pour ses plug-ins d’effets, l’éditeur Softube déboule là où l’on ne l’attend pas, avec Heartbeat : c’est en effet un synthétiseur de sons de percussions qui nous est proposé. Pour quels résultats ?

Il arrive que certains éditeurs de logi­ciels, sortant de ce que l’on n’ose­rait appe­ler leur routine, s’aven­turent sur des terrains qui ne sont a priori pas les leurs.  Parmi quelques exemples récents, on peut citer Waves, long­temps concen­tré sur les effets et trai­te­ments, qui a abordé, avec des bonheurs divers, le domaine de la synthèse avec Element et Codex, East­West avec sa réverbe à convo­lu­tion Spaces (dont on aime­rait bien avoir des nouvelles, comme des réponses impul­sion­nelles addi­tion­nelles) ou encore iZotope avec Iris 1 puis 2 ou Breakt­wea­ker.

Softube, dont il est ques­tion ici, a long­temps été un excellent pour­voyeur d’ef­fets, pour son compte ou pour d’autres éditeurs. Mention­nons les amplis guitare  (White Amp Room, Vintage Amp Room) pour TC Elec­tro­nic et sa plate-forme défunte Power­Core, la série Vintage Compres­sors pour Native Instru­ments, les nouveaux amplis pour Reason et Reason Essen­tials de Propel­le­rhead (Softube Amp et Softube Bass Amp, et diverses Rack Exten­sions), ou encore les Tsar-1 Reverb, les diverses émula­tions Summit, Abbey Road ou Tube-Tech et l’Acous­tic Feed­back, et le produit hybride Console 1. Récem­ment, l’édi­teur a entamé une colla­bo­ra­tion avec Univer­sal Audio pour sa plate-forme UAD, avec notam­ment le CL-1B et le Marshall Plexi Super Lead 1959.

Voici donc Heart­beat, synthé­ti­seur de sono­ri­tés de percus­sions, faisant appel à plusieurs tech­niques et inté­grant des éléments déjà connus des clients Softube. Arri­vant dans un marché passa­ble­ment encom­bré, comment le nouveau-né de l’édi­teur s’en sort-il ?

Intro­du­cing Softube Heart­beat

Machine de test

MacPro Xeon 3,2 GHz
OS 10.10.4
Softube Plug-Ins Control 2.2.32
Softube Heart­beat
Logic Pro X 10.1.1

On trou­vera le logi­ciel chez l’édi­teur, aux formats VST, VST3, AU, AAX natif en 32 et 64 bits, mais toujours pas de stan­da­lone, pour la somme de 219 euros. On procède d’abord à l’au­to­ri­sa­tion, qui se fait après enre­gis­tre­ment du code de licence et trans­fert de cette dernière sur clé ou sur l’or­di­na­teur (comme je le mention­nais à une mienne connais­sance : « avec la licence sur ordi, tu peux oublier ta key, Cardi »), grâce au iLok License Mana­ger. Puis on installe Heart­beat via le Sotf­tube Plug-ins Control, une appli­ca­tion regrou­pant tous les logi­ciels maison dans laquelle on choi­sira les plugs à instal­ler. On peut par cet inter­mé­diaire instal­ler ou désins­tal­ler n’im­porte quel plug, puisqu’ils sont déjà tous présents dans le logi­ciel.

À noter que l’édi­teur n’offre qu’un gros manuel PDF en anglais (230 pages), regrou­pant les modes d’em­ploi de tous ses logi­ciels. Heureu­se­ment, les hyper­liens fonc­tionnent à l’in­té­rieur du PDF depuis la table des matières.

Si stole ou la orte ?

La première chose qui frappe à l’ou­ver­ture du plug est sa taille : gigan­tesque ! Une préfé­rence permet de la réduire, mais l’in­ter­face reste quand même assez grande, et peut gêner l’uti­li­sa­tion de la STAN, notam­ment sur un écran de portable.

Softube Heartbeat

Le logi­ciel est consti­tué de sept sections prin­ci­pales : Utility permet­tant d’as­si­gner diverses commandes et récep­tions MIDI, la partie Instru­ments qui regroupent les huit moteurs de synthèse (modules), le Mixer, les trois effets auxi­liaires, le bus Master, et la section Global.

Commençons par les sections les moins four­nies. Dans Utility, on assigne la note de commande MIDI (par cliqué-tiré ou via MIDI Learn, pratique lorsque l’on ne connaît pas les notes MIDI d’un pad, par exemple), on sélec­tionne l’un des présets propo­sés et l’on peut écou­ter le son du module via le triangle Play (l’édi­teur précise qu’il vaut mieux éviter d’au­to­ma­ti­ser cette fonc­tion).

La section Global propose les réglages d’as­si­gna­tion de la vélo­cité envoyée depuis l’un ou l’autre contrô­leur MIDI : vers la hauteur, l’at­taque ou la première chute du son (Decay) avec un réglage d’ac­tion sur le volume (le gros bouton Velo­city).

En supplé­ment, un rota­tif Time Gate, indé­pen­dam­ment de la vélo­cité, permet de raccour­cir sévè­re­ment le Decay. On l’aura peut-être compris, ces réglages sont hélas globaux, c’est-à-dire qu’ils affec­te­ront tous les modules de produc­tion de son. Un regret, à l’heure où la moindre boîte à rythmes incluse dans une STAN offre une sélec­tion de réglages indé­pen­dants par voix/module (pensons à ReDrum de Reason ou Ultra­beat de Logic, pour n’en citer que deux).

Softube Heartbeat

Le bus Master permet les ultimes modi­fi­ca­tions sur le son global (oui, on y arrive bien­tôt à ce fameux son…), avec une Satu­ra­tion façon lampes (très agréable, sachant que l’édi­teur est quand même un spécia­liste de la ques­tion, on y revien­dra), un EQ avec deux filtres coupe (bas et haut), deux gains pour les fréquences aiguës et basses (sans choix de la fréquence) et un semi-para­mé­trique pour les mediums. Un rota­tif Mono Cut défi­nit la fréquence en dessous de laquelle le signal sortant est sommé en mono afin d’évi­ter de possibles problèmes de phase. Et donc de pouvoir en corri­ger à l’écoute d’éven­tuels. Enfin, avant le volume géné­ral, Width permet de rendre mono ou au contraire d’élar­gir le signal (ce dernier étant à pros­crire, vu les problèmes que la stéréo « forcée » peut engen­drer).

Il est main­te­nant temps de s’at­taquer aux gros morceaux du logi­ciel. 

Au cœur des effets

Commençons, une fois n’est pas coutume, par les effets, tant ils sont réus­sis, et tant ils sont sources de frus­tra­tion…

Softube Heartbeat

Au chapitre de la réus­site, l’édi­teur nous offre deux versions spéci­fique­ment adap­tées de deux de ses plug-ins phares, le Valley People Dyna-Mite et la Tsar-1 Reverb. Le premier est un fabu­leux outil de compres­sion, limi­ting, gating ou ducking, grâce aux diffé­rentes options dispo­nibles. D’abord, les réglages clas­siques de la presque tota­lité des outils de trai­te­ment de la dyna­mique, avec le seuil, le temps de relâ­che­ment, le taux de compres­sion (ici appelé Range et exprimé non pas selon le clas­sique ratio x:1, mais en dB, jusqu’à –60), et le gain de sortie, plus ou moins 15 dB. Pour le réglage d’at­taque (fonda­men­tal, puisque c’est de lui dont dépend le compor­te­ment global du compres­seur), on dispose d’un switch trois posi­tions, Slow (compres­sion), Fast (limi­teur) et Gate (qui permet bien entendu de travailler aussi en mode expan­sion, soit l’aug­men­ta­tion de la dyna­mique). L’ef­fet permet aussi de travailler en mode Ducking à partir de la grosse caisse, c’est-à-dire que tous les autres sons seront soit dimi­nués à chaque coup de grosse caisse (switch Duck sur Bass Drum et Mode en fast ou slow), soit n’ap­pa­raî­tront qu’en même temps que chaque coup (switch Duck sur Bass Drum et Mode en Gate).

La Tsar-1D est donc la version spéciale pour Heart­beat de la réverbe algo­rith­mique true stereo de Softube. Pré-délai, durée, densité, tona­lité, Low et High-Cut et volume de sortie sont les réglages dispo­nibles. Peu nombreux, mais on connaît la qualité de l’ori­gi­nale, que l’on retrouve ici. 

Le Filter Echo propose comme son nom l’in­dique un délai incluant un filtre réso­nant. Les réglages sont spar­tiates mais suffi­sants : durée (soit en ms, soit en divi­sion ryth­mique en rela­tion avec le tempo de l’hôte), taux de réinjec­tion (feed­back), fréquence de coupure, réso­nance et volume de sortie. Côté routing, grâce à un bouton Pre, on peut mettre de façon indé­pen­dante l’écho  et la réverbe avant le compres­seur ou entre la satu­ra­tion et l’EQ du Master.

Frus­tra­tion, car l’ex­cel­lence des effets aurait mérité que l’on dispose d’au moins un compres­seur par tranche, et deux réverbes et deux échos ! 

Enfin, le Mixeur propose les fonc­tions évidentes pour un… mixeur, à savoir volume, mute, solo, pan et deux départs (écho et réverbe, tous deux post-fader), ainsi qu’un bouton d’EQ (aucun réglage, mais opti­misé pour chaque module/instru­ment, ce que l’on peut regret­ter, le sound design appe­lant parfois un travail sur les fréquences que l’on ne pourra obte­nir direc­te­ment dans Heart­beat, faute d’ou­til pointu) et un très bien vu Ping (un pan auto­ma­tique). Heart­beat offre neuf paires de sorties sépa­rées, une par module et une pour le Master, ce qui permet de compen­ser les petits manques en termes de trai­te­ment interne, mais fait perdre les béné­fices de ceux-ci… Quadra­ture du cercle, encore une fois. 

Boum, paf, clang, bing, ksshhhh, woooof

Softube Heartbeat

Heart­beat offre donc huit moteurs/modules/instru­ments diffé­rents. Bass Drum 1 BD1 s’ins­pire clai­re­ment de la TR-909, Bass Drum 2 Kick et Cymbal sont eux en ligne directe de la TR-808, Snare/Rimshot, Snare/Clap et Hi-Hats semblent de concep­tion origi­nale, tandis que Percus­sion 1 et 2 sont rede­vables à la plus rare Syncus­sion SY1, signée Pearl Musi­cal Instru­ment Co. (sortie en 1979).

Tous les modules utilisent une synthèse via modé­li­sa­tion, à l’ex­cep­tion des Snare/Rimshot, Snare/Clap et Hi-Hats qui mélangent modé­li­sa­tion et échan­tillons. Les réglages varient donc suivant les modules : BD1 propose ainsi Decay, Attack et Attack Type (déter­mi­nant le niveau et le type de tran­si­toire d’at­taque), Pitch et Bend (qui font ce qu’in­diquent leur nom) et Harmo­nics, entre l’ex­ci­ter et la distor­sion. Voici quelques sons typiques du module, sans effet, ni modi­fi­ca­tion du Master (ni EQ, ni satu­ra­tion, comme le seront les suivants), mais avec des varia­tions de son propre EQ : 

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Le module Bass Drum 2 n’offre lui que Decay, Attack, Pitch et Harmo­nics. Quelques exemples de sons :

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Issu des mêmes influences, le module Cymbal est encore plus spar­tiate, avec un Decay, Ring (qui permet de simu­ler de façon un peu plus réaliste une ride avec des réglages très élevés), et Pitch.

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Softube Heartbeat

Un deuxième module aurait été le bien­venu. Voyons ce que donnent les modules Percus­sion, dont les réglages sont stric­te­ment iden­tiques. On commence par choi­sir le Mode, entre Single, Dual (tous deux à base d’onde trian­gu­laire), FM, FM+N (de la FM plus du bruit) et Noise (un bruit blanc). Ensuite on retrouve des réglages fami­liers, Decay, Pitch, Tone, Time (vitesse de l’ef­fet de pitch), Range et Up/Down (sens du bend). Voici quelques exemples : 

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Enfin, les trois modules Snare/Rimshot, Snare/Clap et Hi-Hats offrent un mélange d’échan­tillons et de synthèse, un curseur permet­tant de doser la propor­tion de chacun, avec trois réglages par source sonore : Type, Pitch et Decay. Selon le module, Type offre diffé­rents types de formes d’ondes échan­tillon­nées et de formes d’ondes synthé­ti­sées.

Voici le Snare/Rimshot,

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Puis le Snare/Clap.

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 Et pour finir le Hi-Hats, dont on regrette qu’il ne soit deux…

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 Let’s bring some Chaos!

On l’a entendu, la qualité des sons est très réus­sie, sachant que l’on n’a pas encore utilisé les effets inclus. Écou­tons tout de suite ce que donnent des grooves de diffé­rents types sur diffé­rents réglages de modules, avec effets cette fois-ci.

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On l’en­tend, la palette est assez large et créa­tive, la qualité des sons et des effets permet­tant de ne pas (trop) regret­ter l’ab­sence de finesse due à des trai­te­ments globaux, là où la concur­rence regorge de routings, d’ef­fets d’in­serts et de bus.

Softube Heartbeat

Il reste cepen­dant une section non encore abor­dée, l’Auto Layer Machine. Softube propose là une section très inté­res­sante : on dispose de quatre canaux dotés de quatre slots permet­tant de placer l’un des quatre moteurs. Chacun des canaux peut être commandé par note MIDI. Ensuite, on choi­sit de les utili­ser comme des layers, déclen­chés simul­ta­né­ment. Ou plus inté­res­sant, grâce aux boutons de la colonne Delay, on peut créer des déca­lages entre les moteurs, créant ainsi toutes sortes d’ef­fets ryth­miques et mini-séquences, dans la limite de quatre sons succes­sifs. Chacun des layers sonnera un peu moins fort que les précé­dents, en prenant en compte la vélo­cité, la lecture se faisant de haut en bas. Sauf si l’on se sert des boutons Chaos dispo­nibles sous chaque canal, qui permettent comme leur nom l’in­dique de pertur­ber le bel ordon­nan­ce­ment, de varia­tions simples ou plus chao­tiques.

Le plus simple est de les faire entendre. Rappel : chaque exemple résulte du jeu d’une seule note.

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Bilan 

Indé­nia­ble­ment, Heart­beat sonne très bien, la qualité des modules et des effets faisant du logi­ciel un outil de synthèse perfor­mant, et répon­dant à l’objec­tif fixé, celui d’un module de synthèse de sons de percus­sion. À ce niveau, quasi rien à redire, en dehors de l’as­si­gna­tion de la vélo­cité globale, de la gestion des effets pour­tant d’ex­cel­lente qualité, etc. 

Et reste que dans le monde du logi­ciel, on en attend toujours plus. Par exemple, pourquoi n’avoir pas permis d’im­por­ter ses propres échan­tillons dans les modules bi-sources ? Pourquoi n’avoir pas inclus un step sequen­cer pour propo­ser un module auto­nome ? Car la concur­rence est rude dans le domaine : en termes de puis­sance et de qualité sonore (modules et effets), Tremor de FXpan­sion n’a rien à envier à Heart­beat, et propose de plus une version auto­nome, et un séquen­ceur poly­ryth­mique de rêve (le tout à un prix très inté­res­sant, 119 euros). Le Breakt­wea­ker d’iZo­tope est aussi à consi­dé­rer, même si son prix, 249 dollars, le place dans une gamme supé­rieure. N’ou­blions pas Spark 2 d’Ar­tu­ria, qui, à 169 euros, offre une solu­tion auto­nome de synthèse poly­va­lente et unique. Bref.

Il faudra bien réflé­chir avant l’achat, d’au­tant que le prix est assez élevé, 244 euros. Savoir si l’on cherche un son parti­cu­lier, sans tenir compte des (im)possi­bi­li­tés de séquence, comme l’on rajou­te­rait un rack dans son studio, dispo­sant déjà de claviers, de séquen­ceurs, etc. Car Heart­beat, malgré ses quelques manques, n’a pas à rougir de ses quali­tés. Seront-elles suffi­santes pour passer à l’achat ? N’hé­si­tez pas à télé­char­ger la démo, et à la compa­rer aux démos de la concur­rence quand elles sont dispo­nibles.

Télé­char­gez les fichiers sonores (format AIF)

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6/10
Points forts
  • Conception
  • Son des modules
  • Mono Cut
  • Saturation, très agréable
  • Qualité des effets
Points faibles
  • Pas de Standalone
  • Taille de l’interface
  • Pas de possibilité de placer les Send en pré-fader
  • Vélocité agissant sur les paramètres visés de tous les modules
  • Pas d’EQ complet par voix
  • Pas de compression indépendante par voix
  • Manque de souplesse de routing
  • Une seule réverbe...
  • Time Gate global
  • Prix
  • Attention à la concurrence, souvent plus polyvalente
  • Manque peut-être un deuxième module Hi-Hats et/ou Cymbal

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